plinfos

Un professeur à l’origine d’un empire de 12 milliards de dollars alimente l’essor technologique de la Chine, Telecom News, ET Telecom


NEW DELHI: Li Zexiang a grandi dans la Chine rurale pendant la Révolution culturelle, lorsque les capitalistes étaient l’ennemi. Aujourd’hui, l’universitaire de 61 ans est devenu l’un des investisseurs providentiels les plus prospères du pays, soutenant plus de 60 startups, dont le géant des drones DJI.

Li a été l’un des premiers Chinois à étudier aux États-Unis avant de retourner enseigner dans la prestigieuse université technologique de Hong Kong. À partir de là, il a formé une génération d’entrepreneurs et créé une académie d’incubation, finançant ou encourageant des acteurs prometteurs de la robotique et de l’intelligence artificielle évalués à près de 12 milliards de dollars.

Intentionnellement ou non, l’expert en robotique joue un rôle de plus en plus central dans une bataille entre les États-Unis et la Chine pour dominer les technologies déterminantes. Alors que Washington se prépare à élargir les frontières radicales contre les secteurs des puces et de l’IA de son rival, le talent de Li pour dénicher les réalisations scientifiques est susceptible de s’avérer plus crucial que jamais.

« En crise, l’opportunité naît », a-t-il déclaré à Bloomberg News en marge d’une conférence à Hong Kong. « Historiquement, les entreprises chinoises et leur technologie ont été le deuxième choix, même pour les entreprises locales. Mais maintenant, ils ont la chance de transcender cela.

C’est une perspective typiquement optimiste de Li, membre d’un club sélect d’intellectuels vénérés devenus financiers, dont Andrew Chi-Chih Yao, lauréat du prix Turing. Comme ses pairs, le savant en robotique Li a été à l’avant-garde de certaines des innovations chinoises les plus importantes de la dernière décennie – en suivant l’évolution du pays d’usine mondiale en serre chaude pour les géants de la technologie.

Li ne commenterait pas longuement les efforts de Washington pour contenir l’ascendant de la Chine – un sujet sensible alors que les relations entre les deux pays se rapprochent de leur plus tendue depuis des décennies.

Un professeur derrière un empire de 12 milliards de dollars alimente l'essor technologique de la Chine

« Peu importe l’intensité du conflit entre les États-Unis et la Chine, peu importe la manière dont le découplage se déroule, le fait est que cela équivaut à perdre 800 soldats pour 1 000 tués », a-t-il déclaré.

Mais il est clair que le pendule a basculé en SA faveur, alors que Pékin galvanise les efforts pour remplacer le matériel et les circuits américains et réprime une décennie d’expansion en roue libre par les géants de l’Internet. Li, qui opère en privé et sans lien avec le gouvernement, a néanmoins de bons contacts officiels. Il faisait partie d’une quarantaine de lauréats choisis par le gouvernement de Shenzhen en 2020 pour leur rôle dans la transformation du village de pêcheurs autrefois endormi en une puissance économique du sud.

Alors que les pionniers des médias sociaux et de l’Internet de détail, de ByteDance Ltd. à Alibaba Group Holding Ltd. et Tencent Holdings Ltd., accaparaient autrefois la vedette, une quantité croissante de capitaux afflue désormais vers des activités technologiques telles que les semi-conducteurs, la robotique et l’IA. Xi Jinping a renouvelé ce mois-ci ses appels à la Chine pour qu’elle accélère le développement de ces technologies dans l’intérêt de la sécurité nationale.

C’est là que Li entre en jeu.

Il a étudié aux États-Unis dans les années 1970 et 1980, rejoignant les premières vagues d’étudiants chinois avec son collègue universitaire Yao. Ce fut une expérience qui a changé la vie d’un natif de la même province agraire enclavée du Hunan qui a donné naissance à Mao Zedong.

En attendant son admission à l’université, Li a travaillé dans une usine gérée par une école qui fabriquait des pièges à insectes électriques. Il a été l’un des plus chanceux, remportant une place dans une école locale avant de découvrir les joies de la rigueur scientifique à l’étranger.

Après avoir obtenu un doctorat en génie électrique et en informatique de l’Université de Californie à Berkeley, il est devenu chercheur au Massachusetts Institute of Technology, puis a rejoint le laboratoire de robotique de l’Université de New York.

« Aller à l’université aux États-Unis a été un grand tournant pour moi », a déclaré Li, ajoutant qu’il avait bénéficié de la pensée libérale répandue à Berkeley.

En 1992, il est finalement rentré chez lui pour rejoindre l’Université des sciences et technologies de Hong Kong.

C’est dans la place financière asiatique qu’il a développé une passion pour la culture des startups. En près de trois décennies passées là-bas, il a soutenu des dizaines de startups via SA plateforme d’incubation, Xbotpark. Leur valeur marchande totale dépasse désormais 80 milliards de yuans (11,5 milliards de dollars), selon Li.

Certains sont des leaders dans leurs domaines respectifs, d’autres ont attiré des financiers mondiaux, notamment Sequoia China et Hillhouse Capital. Aucun n’est plus connu que SZ DJI Technology Co.

Li est crédité d’avoir sauvé la startup lorsqu’elle a atteint son nadir, et occupe toujours le poste de président. De nombreux employés, déçus de ses perspectives, avaient démissionné. Plusieurs ont même commencé à copier et à vendre ses produits. Le fondateur Wang Tao avait besoin de 100 000 $ pour maintenir à flot SA startup d’un an – il s’est donc tourné vers son mentor universitaire Li.

Le professeur a fait attendre son protégé à l’extérieur de SA classe pendant deux heures, mais a finalement accepté l’infusion de capital. Surtout, l’universitaire formé au MIT a amené beaucoup de ses autres étudiants à bord. C’était en 2007. Aujourd’hui, DJI est évalué à 15 milliards de dollars et contrôle les trois quarts du marché des drones grand public.

« DJI était la version chinoise du rêve américain », a déclaré Li à Bloomberg News le mois dernier. « C’était une vision dirigée par des étudiants qui est devenue réalité sans la moindre ressource militaire ou gouvernementale – juste les marchés au travail. »

Un modèle a émergé de Li poussant au-delà de l’effort académique et dans les résultats du monde réel, dans la mesure où il a souvent jalonné ses étudiants les plus prometteurs de l’argent pour les faire démarrer.

Les fondateurs d’ePropulsion en 2012, par exemple, étaient déchirés entre se concentrer sur la technologie plutôt que sur la commercialisation, jusqu’à ce que Li intervienne et leur conseille de commercialiser d’abord un moteur électrique de faible puissance plus populaire. Cela a sauvé l’entreprise, a rappelé le co-fondateur et PDG Tao Shizheng.

« La conversation est bon marché, montrez-moi votre code. Le papier est bon marché, montrez-moi votre projet », a déclaré Zhang Di, le fondateur de Direct Drive Tech, en récitant un mantra préféré de Li. Ironiquement, Zhang a abandonné le programme de maîtrise de Li peu de temps après que son professeur ait déboursé 300 000 yuans pour le démarrage de ses moteurs d’entraînement. Son entreprise est désormais également soutenue par 5Y Capital.

Wang de DJI, qui passe également par Frank, est sans doute le plus connu des disciples de Li. Après le contact de Wang avec le piratage, le professeur a conseillé au passionné de modèles réduits d’avions de se concentrer d’abord sur l’étranger, puis de se développer dans les drones industriels. La société de Wang a même développé un système de conduite pour une voiture avec SGMW, une entreprise entre SAIC Motor Corp., General Motors Co. et Liuzhou Wuling Motors Co., qui a été mise en vente en août.

Le succès de DJI a jeté les bases de Xbotpark, la passion actuelle de Li. Le professeur a vendu une partie de SA participation dans le géant des drones pour financer la plateforme d’incubation avec deux professeurs en 2014 à Dongguan, à moins de deux heures des constructeurs et des terminaux maritimes de Shenzhen, Guangzhou et Hong Kong.

Il a eu quelques succès notables. Hai Robotics, un fournisseur de systèmes robotiques pour Philips et SF Express, a obtenu plus de 100 millions de dollars de financement en juin pour une valorisation de près de 2 milliards de dollars. Le fabricant de robots aspirateurs Narwal a été le premier projet incubé au Xbotpark de Li et maintenant, évalué à plus de 10 milliards de yuans, il nettoie un million de foyers dans le monde. EcoFlow, soutenue par Sequoia China et Hillhouse Capital, la licorne à piles fondée par un ancien employé de DJI qui a remporté le label convoité «Little Giant» de Pékin en 2021, prépare une introduction en bourse nationale.

Tous les paris de Li n’ont pas été payants. Parmi les dizaines d’idées qu’il a financées ou approuvées au fil des ans, seule une poignée a évolué en licornes ou en noms mondiaux. Mais le plus souvent, ses protégés profitent de ses contacts dans la finance et la tech. « La marque personnelle du professeur Li est très influente dans le industrie« , a déclaré Zhang.

Il est utile que les efforts de Li cadrent avec la vision de Pékin. Rien qu’en robotique, le ministère de l’Industrie et des Technologies de l’information vise une croissance annuelle moyenne des revenus de plus de 20 % d’ici 2025 dans un plan quinquennal dévoilé en décembre.

Ces dernières années, Li a ouvert des emplacements satellites XbotPark à travers le pays, de Ningbo à Chongqing. Il a également créé un fonds d’investissement avec Sequoia et Hillhouse pour financer directement les membres, y compris Direct Drive Tech de Zhang, bien qu’il ait refusé de fournir des détails sur son capital.

Il envisage que Xbotpark devienne l’un des nombreux lieux de naissance des licornes, tout comme Pékin détourne davantage de capitaux vers les semi-conducteurs, l’IA, les technologies propres et les voitures. Mais c’est un peu comme se lancer à l’assaut des plus hauts sommets du monde, admet Li.

« Ces politiciens, tout ce qu’ils peuvent voir, ce sont les entreprises géantes », a-t-il déclaré. « Ce qu’ils ne remarquent pas, c’est le mouvement technologique de base, mais les entreprises qui en sont issues représentent nos espoirs et nos rêves futurs. »

Source link

Laisser un commentaire