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Premiers essais terminés sur le système de transfert prototype pour la production de puits sur le site de Savannah River | Nouvelles locales


Les installations de production de puits de plutonium sur le site de Savannah River ont fait un pas en avant.

Savannah River Nuclear Solutions, le gestionnaire et exploitant du site de 310 milles carrés situé au sud d’Aiken, a annoncé le 12 septembre qu’un système de transfert de matériaux qui sera au cœur des opérations de production de la fosse a terminé avec succès SA première série de tests.

Les fosses sont un élément essentiel des armes nucléaires.


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Afin de comprendre ce que sont les fosses, il est important de se rappeler que toute matière est composée de millions d’atomes minuscules, que les atomes sont constitués de protons, de neutrons et d’électrons et que les protons et les neutrons forment le noyau au centre d’un atome.

Normalement, le noyau d’un atome est stable et ne change pas, mais les noyaux de certains éléments – hydrogène, uranium et plutonium – peuvent commencer à changer lorsqu’un neutron supplémentaire est ajouté. Lorsqu’un neutron est ajouté à l’uranium ou au plutonium, le noyau se divise en versions plus petites de lui-même, libérant de l’énergie et des neutrons. C’est ce qu’on appelle la fission nucléaire.

Ces neutrons peuvent provoquer une réaction en chaîne lorsqu’ils sont absorbés par des atomes d’uranium ou de plutonium à proximité. Dans les armes nucléaires, cette réaction en chaîne est incontrôlée et commence lorsque des neutrons sont injectés dans une coquille de plutonium, appelée fosse, par une explosion focalisée vers l’intérieur. Au fil du temps, le plutonium contenu dans ces obus peut commencer à changer de lui-même, ce qui nécessite leur remplacement de temps en temps.


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La National Nuclear Security Administration a annoncé son intention de construire des fosses de remplacement sur le site de Savannah River et au laboratoire national de Los Alamos au Nouveau-Mexique. Sur le site de Savannah River, 50 fosses par an seraient construites à l’installation MOX défaillante.

« Le système de transfert de matériel sera les veines et les artères du SRPPF [pit production facility], déplaçant le matériau du début à la fin du processus de production », a déclaré Patrick Schneider, responsable des opérations de modernisation du plutonium de Savannah River Nuclear Solutions, dans un communiqué de presse. « La conception, l’assemblage et le test d’un prototype du système de transfert permettront maintenant le développement d’un système final qui fonctionne de manière transparente avec les processus de production. »

Le laboratoire national de Savannah River a travaillé avec la National Nuclear Security Administration pour développer le système.

« Rassembler cet échantillon d’organisations fonctionnelles à ce stade précoce du projet soutiendra notre succès futur », a déclaré Schneider.


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Le laboratoire national a commencé à développer le système en recherchant les technologies disponibles pour déplacer des matériaux et des objets dans le système. Ils ont évalué les différentes technologies pour déterminer laquelle serait la plus efficace, aurait le moins de pièces mobiles et serait la plus facile à entretenir. Après avoir examiné les poulies, les chaînes et autres, un entraînement magnétique a été sélectionné comme la meilleure option car il ne présente pas de problèmes de maintenance comme les chaînes qui ont besoin de lubrification ou les courroies qui s’étirent avec le temps.

Ensuite, le laboratoire a assemblé la première version du système et l’a fait fonctionner en laboratoire pour s’assurer qu’il fonctionnerait. Il a ensuite été transféré dans une installation existante qui deviendra éventuellement le centre de formation et d’exploitation de l’installation de production de la fosse où une équipe d’exploitation de trois personnes a commencé à le mettre à l’épreuve. Le prototype devait démontrer un mouvement latéral et autour des coins. Le test final était un test d’endurance en plusieurs phases pour s’assurer qu’il pouvait transporter plus que le poids requis sur une période de quatre semaines.

Chaque phase nécessitait que le système fonctionne 24h/24 et 7j/7 pendant une semaine. Le test a commencé avec un chariot vide de près de 10 livres fonctionnant pendant la première semaine. Un sac de 10 livres a été ajouté au chariot pour la deuxième semaine, puis un troisième sac de 10 livres a été ajouté pour la troisième semaine, et enfin, un autre sac de 10 livres a été ajouté pour terminer le test d’un mois.

« Lorsque nous sommes arrivés à 40 livres, il fonctionnait encore et fonctionnait, nous savons donc qu’il peut faire ce qui est nécessaire », a déclaré Schneider. « La technologie magnétique s’est avérée efficace et nécessite peu d’entretien. »

Les informations obtenues lors des tests ont été partagées avec l’équipe de conception de la boîte à gants. Ils mettront à jour la conception du système, en fonction des améliorations indiquées par les tests. Ensuite, le système mis à jour sera assemblé et les tests recommenceront.

La production de la fosse devrait commencer au milieu des années 2030 sur le site de Savannah River.

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