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La ruée vers l’or des infirmières itinérantes est terminée. Maintenant, certaines se joignent à d’autres infirmières pour quitter complètement la profession.


Travailler comme infirmière de voyage au début de la pandémie de Covid était émotionnellement épuisant pour Reese Brown – elle a été forcée de laisser SA jeune fille avec SA famille alors qu’elle passait d’un concert à l’autre, et elle a regardé trop de ses soins intensifs les malades meurent.

« C’était beaucoup de solitude », a déclaré Brown, 30 ans. « Je suis une mère célibataire, je voulais juste avoir ma fille, ses câlins et voir son visage et pas seulement via FaceTime. »

Mais l’argent était trop bon pour dire non. En juillet 2020, elle avait commencé à gagner 5 000 $ ou plus par semaine, soit presque le triple de son salaire d’avant la pandémie. C’était l’année où l’argent était si attrayant que des milliers de membres du personnel hospitalier ont quitté leur emploi et ont pris la route en tant qu’infirmières itinérantes alors que la pandémie faisait rage.

Image : Reese Brown
Reese Brown en mission d’infirmière de voyage dans le New Jersey en mai 2020.
Avec l’aimable autorisation de Reese Brown

Deux ans plus tard, la ruée vers l’or est terminée. Brown est chez elle en Louisiane avec SA fille et refuse de travailler. Les concerts de voyage les mieux payés qu’elle propose sont de 2 200 $ par semaine, un tarif qui l’aurait ravie avant la pandémie. Mais après deux années « traumatiques » de soins aux patients de Covid, a-t-elle dit, cela n’en vaut pas la peine.

« Je pense que c’est dégoûtant parce que nous sommes passés d’éloges à littéralement, deux ans plus tard, nos tarifs ont chuté », a-t-elle déclaré. « Les gens sont toujours malades et les gens meurent encore. »

La baisse des salaires ne signifie pas, cependant, que les infirmières itinérantes vont retourner à des emplois de personnel. Le boom de courte durée des infirmières de voyage était une solution temporaire pour un déclin à long terme de la profession qui est antérieur à la pandémie. Selon un rapport de McKinsey & Co., les États-Unis pourraient connaître une pénurie de jusqu’à 450 000 infirmières autorisées d’ici trois ans, à moins que les prestataires de soins de santé et le gouvernement ne prennent des mesures agressives pour recruter de nouvelles personnes. Les infirmières démissionnent et les hôpitaux ont du mal à recruter suffisamment de personnel pour couvrir les quarts de travail.

Neuf infirmières à travers le pays, dont Brown, ont déclaré à NBC News qu’elles envisageaient d’autres cheminements de carrière, des études supérieures ou de quitter complètement la profession.

« Nous sommes épuisés, des infirmières fatiguées qui travaillent pour 2 200 $ par semaine », a déclaré Brown. Les gens quittent le domaine, a-t-elle dit, « parce qu’il ne sert à rien de rester en soins infirmiers si nous sommes remplaçables ».

124,96 $ de l’heure

Selon les experts du secteur, les soins infirmiers de voyage semblent avoir commencé en tant que profession à la fin des années 1970 à la Nouvelle-Orléans, où les hôpitaux devaient ajouter du personnel temporaire pour s’occuper des touristes malades pendant le Mardi Gras. Dans les années 1980 et 1990, les infirmières itinérantes remplaçaient souvent les infirmières de chevet qui étaient en congé de maternité, ce qui signifie que les contrats de 13 semaines sont devenus courants.

En 2000, plus d’une centaine d’agences offraient des contrats de voyage, un nombre qui a quadruplé à la fin de la décennie. C’était devenu un business lucratif pour les agences, compte tenu des généreuses commissions que leur versent les hôpitaux. Des frais de 40 % en plus du salaire contractuel de l’infirmière n’est pas rare, selon un porte-parole de la Association américaine des soins de santéqui représente les fournisseurs de soins de longue durée.

Juste avant la pandémie, en janvier 2020, il y avait environ 50 000 infirmières itinérantes aux États-Unis, soit environ 1,5 % des infirmières autorisées du pays, selon Timothy Landhuis, vice-président de la recherche chez Staffing Industry Analysts, une société de recherche industrielle. Ce pool a doublé de taille pour atteindre au moins 100 000 à mesure que Covid se propageait, et il dit que le nombre réel au plus fort de la pandémie a peut-être largement dépassé cette estimation.

En 2021, les infirmières en voyage gagnaient en moyenne 124,96 $ de l’heure, selon la firme de recherche, soit trois fois le taux horaire des infirmières du personnel, selon les statistiques fédérales.

Cette année-là, selon le rapport national 2022 sur la rétention des soins de santé et la dotation en personnel infirmier de Nursing Solutions Inc., une entreprise de recrutement d’infirmières, l’indemnité de déplacement offerte aux infirmières autorisées a contribué à ce que 2,47 % d’entre elles quittent leur emploi dans le personnel hospitalier.

Mais ensuite, alors que le taux de décès et d’hospitalisations dus à Covid diminuait, la demande d’infirmières de voyage a fortement chuté, selon les statistiques de l’industrie, tout comme le salaire.

La demande a chuté de 42% de janvier à juillet de cette année, selon Aya Healthcare, l’une des plus grandes sociétés de recrutement du pays.

Cela ne signifie pas que les infirmières de voyage retournent à des emplois de personnel.

Brown a déclaré qu’elle envisageait maintenant de quitter complètement le domaine des soins infirmiers et qu’elle avait lancé SA propre entreprise. Natalie Smith du Michigan, qui est devenue infirmière de voyage pendant la pandémie, dit qu’elle a l’intention de poursuivre des études supérieures en soins infirmiers, mais peut-être en dehors des soins infirmiers de chevet.

Pamela Esmond du nord de l’Illinois, qui est également devenue infirmière de voyage pendant la pandémie, a déclaré qu’elle continuerait à travailler comme infirmière de voyage, mais uniquement parce qu’elle avait besoin d’argent pour prendre SA retraite à 65 ans. Elle a maintenant 59 ans.

Pamela Esmond en mission d'infirmière itinérante en août.
Pamela Esmond en mission d’infirmière itinérante en août.
Avec l’aimable autorisation de Pamela Esmond

« La réalité est qu’ils ne paient pas suffisamment les infirmières, et s’ils payaient suffisamment les infirmières, nous n’aurions pas ce problème », a-t-elle déclaré. « J’aimerais retourner au personnel infirmier, mais dans mon travail de personnel, je ne pourrais jamais prendre ma retraite. »

Le coronavirus a exacerbé des problèmes qui éloignaient déjà les travailleurs de la santé de leur profession, a déclaré Landhuis. « Une pénurie d’infirmières était à l’horizon avant la pandémie », a-t-il déclaré.

Selon le rapport sur la dotation en personnel de Nursing Solutions de cette année, les infirmières quittent le chevet à « un rythme alarmant » en raison de l’augmentation du nombre de patients, de leur propre fatigue et de leur épuisement professionnel. Selon le rapport, l’hôpital moyen a transformé 100,5 % de SA main-d’œuvre au cours des cinq dernières années, et le taux de rotation annuel a maintenant atteint 25,9 %, dépassant toutes les enquêtes précédentes.

Il y a maintenant plus de 203 000 postes d’infirmières autorisées ouverts dans tout le pays, soit plus du double du nombre juste avant la pandémie de janvier 2020, selon Aya Healthcare.

Une solution évidente à court terme serait de continuer à utiliser des infirmières itinérantes. Même avec des salaires en baisse, cependant, le coût de leur embauche est pénible.

LaNelle Weems, directrice exécutive du Centre pour la qualité et la main-d’œuvre de la Mississippi Hospital Association, a déclaré que les hôpitaux ne peuvent pas continuer à dépenser comme ils l’ont fait au plus fort de la pandémie.

« Les hôpitaux ne peuvent pas supporter de payer ces coûts de main-d’œuvre exorbitants », a déclaré Weems. « Une nuance que je veux m’assurer que vous comprenez est que ce qu’une agence de voyage facture aux hôpitaux n’est pas ce qui est payé à l’infirmière.

En fin de compte, ce sont les patients qui souffriront de la pénurie d’infirmières, qu’il s’agisse de personnel ou de travailleurs à la demande.

« Chaque patient ajouté à la charge de travail d’une infirmière hospitalière est associé à une augmentation de 7 à 12 % de la mortalité hospitalière », a déclaré Linda Aiken, directrice fondatrice du Center for Health Outcomes and Policy Research de l’Université de Pennsylvanie.

Des infirmières de tout le pays ont déclaré à NBC News qu’elles avaient choisi la profession parce qu’elles se souciaient de la sécurité des patients et voulaient être au chevet du patient en première ligne de soins.

« Les gens disent que c’est de l’épuisement professionnel, mais ce n’en est pas un », a déclaré Esmond à propos des raisons pour lesquelles les infirmières démissionnent. « C’est l’injure morale de voir des patients ne pas être pris en charge au quotidien. Tu n’en peux plus. »

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